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Voyage en Arabie heureuse et autres pays de lOrient
de Carsten Niebuhr

584 pages
ISBN: 9782940478477
Ed. de l'Aire
CHF 48   (Euro 48)



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Pourtant largement oubli par le monde francophone depuis plus de deux sicles, le journal de Carsten Niebuhr, cet arpenteur envoy en Orient par le roi Frdric V, fait lobjet dune double actualit. En effet, le Danemark fte en 2011 les 250 ans du dpart de lexpdition scientifique charge de rcolter les donnes de lgypte jusqu'au Ymen, appele l Arabie heureuse . De plus, les tmoignages des savants figurant dans leurs journaux de route clairent notamment lhistoire et les mentalits de ce monde arabo-musulman, aujourdhui en pleine bullition.

Le Journal de Niebuhr illustre la soif de connaissances des hommes des Lumires. Fils de paysan et paysan lui-mme, peu duqu, il a pourtant marqu ltude du monde arabe.

Il est le seul survivant de cette expdition grandiose qui a tourn au fiasco. Alors que les travaux de von Haven ont t minimalistes, que les collections de Forsskl ont t mal conserves, que les traces laisses par Kramer sont insignifiantes et que les gravures de Baurenfeind ont t la proie des flammes, le petit paysan de la Frise a jou un rle fondamental dans la copie de lcriture cuniforme Perspolis : il a t le premier avoir spar les caractres. Non spcialiste du sujet et dnu de toute base de linguistique, Niebuhr a tabli un alphabet de ces caractres qui comporte quarante-deux signes diffrents, reconstituant de la sorte lune des plus anciennes critures de lhumanit ! La prcision de ses calculs concernant la hauteur des pyramides du plateau de Gizeh est porte son crdit, tout comme lexactitude des cartes tablies employes par les expditions suivantes.

Dou dune grande probit morale, curieux, observateur prcis relevant les lments avec rigueur, Niebuhr est lauteur dune uvre scientifique dont les volumes ont longtemps t des classiques de larchologie, de lethnologie et de la gographie du monde arabe. Il est temps de la redcouvrir.



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